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5 de agosto de 2017
"Curiosity" cumple 5 años en Marte: qué sorpresas tiene preparadas el planeta rojo
¿Marte alguna vez albergó vida? Para dar respuesta a esa pregunta, el 5 de agosto de 2012 l la misión "Curiosity" llegó al planeta rojo en medio de una expectativa similar a las generadas décadas atrás por la Mariner 4, la primera nave espacial en tomar fotografías cercanas, y la Viking 1, la primera en depositarse sobre su suelo. Un lustro después, los u$s 2.500 millones invertidos en la misión fueron justificados con creces.

El rover "Curiosity" descubrió tridimita, un mineral que reveló que Marte pudo albergar volcanes explosivos en su pasado. Recorrió vastas extensiones y envió fotos inolvidables. Captó la primera imagen de un asteroide desde el planeta rojo y compartió sus célebres autorretratos.

Pero, lo más importante, las rocas que perforó y analizó en los terrenos del cráter Gale, el sitio elegido para su arribo, ofrecieron pruebas de un entorno compatible al de un antiguo lecho de un lago, hace millones de años, con condiciones favorables para la vida microbiana. La presencia de azufre, nitrógeno, hidrógeno, oxígeno, fósforo y carbono, ingredientes esenciales para los seres vivos, cambiaron para siempre los textos de las enciclopedias: desde entonces, la posibilidad de vida marciana pasó a ser una opción más cierta.

El cráter Gale, clave para las investigaciones.


La zona fue elegida minuciosamente. "Un equipo multinacional de científicos seleccionó a Gale Crater como el sitio de aterrizaje de 'Curiosity' debido a una montaña intrigante en el cráter. La montaña, llamada Monte Sharp por el equipo, contiene capas de roca que cambian en su apariencia y mineralogía. Ello sugiere que puede tener un registro de los cambios en el medio ambiente, en el tiempo que se produjo, a medida que cada capa se depositó", explico en diálogo con ámbito.com el director científico de la misión, Ashwin R. Vasavada, miembro del Jet Propulsion Laboratory de la NASA.

PRESENTE

Ahora, luego de que la agencia espacial estadounidense aceptara prolongar su misión, el laboratorio móvil se condujo hacia terrenos más altos. Su lugar de trabajo es la cresta bautizada como Vera Rubin Ridge, que está cubierta con un material intrigante para los investigadores. "Contiene hematita, un óxido de hierro. El equipo científico está interesado en averiguar por qué la hematita está concentrada en la cresta, y lo que causó la formación de esa cresta. En última instancia, queremos entender lo que significa para la historia del agua y la posibilidad de vida en el antiguo Marte", resume.

Vera Rubin Ridge está cubierta por un material intrigante para los investigadores.


Agua y microbios son las palabras que desvelan a los científicos. "Esperamos encontrar evidencia de agua, porque la hematita normalmente se forma a través de la interacción del agua y la roca. 'Curiosity 'será capaz de hacer preguntas aún más difíciles con su carga útil sofisticada, como: ¿Cuánta agua había? ¿Cuánta cantidad de oxígeno se disolvió en el agua? ¿El agua interaccionaba con la roca donde se encontraba la cresta o la hematita provenía de algún otro lugar?", se entusiasma Vasavada.

Aunque la pregunta más inquietante, con un equipo desgastado tras una recorrida agotadora, surge por las posibilidades de "Curiosity" de seguir dando batalla. Su fortaleza es admirable: con sus 3 metros de largo y 2,8 mts de alto, equipado con un brazo robótico y seis ruedas con motores eléctricos independientes, el rover puede trepar y superar con habilidad los obstáculos de la superficie marciana.

Pero la larga travesía por el rojizo suelo pedregoso, desde su amartizaje a los pies en el cráter Gale, no le salió gratis: un cortocircuito lo obligó a permanecer inmóvil durante varios días y presenta desperfectos en sus ruedas.

Los daños en las ruedas del rover obligaron a una reparación.

De todos modos, según el científico de la NASA, está listo para cumplir con los objetivos. "Después de cinco años en Marte, se encuentra en buena forma. Hay daños significativos en tres de sus ruedas, pero una conducción cuidadosa y un nuevo software de accionamiento deberían mantenerlas en movimiento durante el tiempo que sea necesario. También hubo problemas con el brazo robótico, que afectaron la capacidad de perforar la roca y procesar el polvo, pero el equipo está trabajando en el desarrollo de nuevas formas de perforación y procesamiento que dependan menos de estos motores", afirmó a este medio.

El vehículo explorador cuenta con los instrumentos científicos más avanzados jamás enviados, incluyendo, espectrómetros y analizadores, detectores de radiación y sensores ambientales. Con 17 cámaras y un láser que puede inspeccionar la composición de las rocas a distancia, el taladro recoge material de muestras en polvo del interior de la roca y luego las entrega a los instrumentos de su laboratorio de a bordo. "Algunos de los instrumentos científicos perdieron alguna funcionalidad, pero todas las capacidades científicas principales todavía están disponibles", agrega.

FUTURO

Según el especialista, todavía escucharemos grandes noticias de "Curiosity""En los próximos años explorará las cuatro capas de roca más importantes identificadas en el Monte Sharp. Cada una de ellas ofrece la oportunidad de entender si las condiciones ambientales particulares que estaban presentes cuando se formó pudieron haber ofrecido un hogar adecuado para la vida".

"No hemos hallado ninguna evidencia de vida en Marte, ni 'Curiosity' está equipado para hacerlo, pero ya encontró que Marte podría haber soportado la vida, si hubiera existido", destaca. De acuerdo a sus previsiones, "la exploración de las capas superiores en el Monte Sharp nos dirá cuánto duraron esas condiciones y cómo pudieron haber cambiado con el tiempo desde hace unos 3 mil millones de años atrás".

Lo que la misión no logre hacer se lo legará al próximo rover que la NASA enviará a Marte, un modelo aumentado y mejorado. "La siguiente misión se llamará Mars 2020, y su lanzamiento está planeado para julio o agosto de ese año. El sistema de aterrizaje y el rover se basan en gran medida en 'Curiosity'. Sin embargo, tiene el objetivo científico de buscar signos de vida pasada usando un equipo científico más nuevo y avanzado y recolectando muestras de roca y polvo que un día puedan ser devueltas para analizarlas en la Tierra", anticipa.
 

La Mars 2020, un paso adelante de "Curiosity".
 

La 2020 apunta al futuro. Si Marte fue un planeta parecido a la Tierra, con una atmósfera similar y un ambiente húmedo y cálido, entender qué pasó para que ahora reine el dióxido de carbono, saber cómo el viento solar fue secando el planeta hasta convertirlo en un páramo similar al desierto de Atacama, será vital para el envío de misiones tripuladas.

La posibilidad de instalarse en la tierra marciana, por ahora reservada a la imaginación de escritores y productores de Hollywood, llevaría la exploración del planeta rojo hacia nuevas fronteras. Por eso, entre las novedades, la Mars que despegará en tres años llevará un instrumento ideado para procesar el CO2 de la atmósfera y producir oxígeno. De allí en más, el interrogante inicial se transforma en otro más atrapante: ¿Marte alguna vez podrá albergarnos? 

Fuente: ambito.com



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